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科学家期待小行星撞火星 地球受创可能性小

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模拟撞击

  据美国太空网报道,一颗小行星有可能在本月撞击火星,这引起天文学家的极大兴趣,因此他们更进一步精确计算了这块太空岩石的运行轨道。

  这块大为关注的太空岩石是小行星2007 WD5,直径数十米,与大约5万年前在美国亚利桑那州北部出现的陨石坑差不多大,现在它正以每小时4.8万公里的速度接近火星。虽然撞击的可能性仍然很低,但一些研究人员还是希望能目睹一场宇宙大碰撞。研究人员表示,这将是一次不可错过的撞击,所以美国宇航局的火星勘测轨道器 (MRO)和其他探测器已经各就各位,准备对撞击过程进行实况拍摄。

其中,机遇号火星车从2004年起负责的探测区域正好位于预计撞击地以南。

  美国宇航局天体生物学资深科学家约翰·卢梅尔说:“我们可通过火星勘测轨道器目击、追踪的这次撞击,这将非常壮观的景象,它将会告诉我们更多隐藏在火星表面之下的秘密,有助于我们直接寻找生命或与生命有关的分子。”

  天文学家通过12月29日到1月2日间对这颗小行星进行观测,将它撞击火星的概率从4%降低到了大约3.6%。虽然根据加利福尼亚州美国宇航局喷气推进实验室近地天体项目办公室2日的报告显示,小行星2007 WD5撞击火星的可能性是二十八分之一。但近地天体项目的官员表示,通过进行更多的观测后,这颗小行星撞击地球的概率有可能减小到零。因为,美国新墨西哥州理工学院马格达利纳山天文台的天文学家通过观测,精确推算了这块太空岩石的运行路线。

  尽管如此,美国宇航局的科学家还是期待这一撞击事件的发生,并对此后果进行了解读。他们表示,如果小行星WD5真的撞上火星,其可能的撞击区位于赤道附近,但是偏向维多利亚陨石坑北部,即美国宇航局的机遇号火星探测器目前所在的位置。撞击倘若真的发生,便很可能在火星上炸出一个直径半英里的深坑。碰撞释放出的能量可能与1908年通古斯天体撞击事件的爆炸能量相当。那次爆炸发生在荒凉的西伯利亚腹地,摧毁了6000万棵树木。

  美国新墨西哥州桑迪亚国家实验室碰撞动力学专家马克·波斯罗表示,火星表面的大气与地球上空20公里处的大气相似。一些冲向地球的太空岩石进入我们的大气层时,遭受大气高压而发生猛烈的爆炸。但是它们倾向于在距离地面20公里之内时才会爆炸。波斯罗说:“因此这次小行星不会在空中发生爆炸。它要么是完整地撞击火星地面,产生一个陨石坑,要么会撞击成许多碎片,留下很多陨石坑。”他表示,当撞击果真发生,届时将清明可见其所爆发的尘埃云将会升入火星大气中。陨石坑的直径将达到0.8公里,跟机遇”所在的维多利亚陨石坑差不多大。

   波斯罗提出小行星爆裂的假设让人们想起彗星P/Shoemaker-Levy 9。那是在1994年,这颗彗星在靠近木星时分裂成20多块,之后在6天里接连不断地猛击这颗气体行星。在地球上、轨道上利用望远镜或借助美国宇航局的“伽利略”探测器都能看到它们撞击木星后留下的痕迹。“伽利略”探测器在这次撞击事件发生期间正巨大的气体行星。当时,前往木星的伽利略探测器、太空和地面望远镜都目睹了这一太空壮举。

  如同伽利略探测器一样,在撞击期间,美国宇航局的火星勘测轨道器、近地天体探测器及其高清晰度科学实验成像照相机将会处于最佳观察位置,一睹火星撞击事件。高清晰度科学实验成像照相机可以拍摄直径3 1米的物体,因此它被看成是至今为止研究火星的最强大的照相机。高清晰度科学实验成像相机项目的首席调查人员、图森市亚利桑那州大学月球和行星实验室的阿尔弗莱德·麦克一文说:“如果这颗小行星真的撞击火星,在撞击发生后的几天时间里,我们将重点观测维多利亚陨石坑的情况。”(元元)

  

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